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Conoce LibrePCB, un software que está creciendo muy rápido

Hay una gran cantidad de herramientas CAD para PCB a disposición del diseñador electrónico desde nivel básico hasta nivel industrial. Es un campo en el que la mayoría de los programas son comerciales, y para aquellos que gustan del uso de software libre, prácticamente solo ha habido dos opciones. Tanto KiCad como gEDA son paquetes venerables con legiones de fanáticos devotos, pero es justo decir que ambos presentan una curva de aprendizaje muy lenta para los recién llegados. Sin embargo, hay otro competidor en el mundo de los CAD de PCB de código abierto, el prometedor LibrePCB.

Este paquete con licencia GPL solo ha estado en desarrollo durante unos años. LibrePCB lanzó su primer lanzamiento oficial hace poco más de un año, y ahora se encuentra en la versión 0.1.3 con compilaciones para GNU / Linux, Windows, MacOS y FreeBSD.

El equipo de Hackaday puso a prueba este software y comparten su experiencia:

Conociendo a LibrePCB

Es gratificante ver, para un proyecto aún muy joven, que el equipo de LibrePCB ha hecho un esfuerzo para proporcionar un instalador perfecto en lugar de depender de un comando git o un archivo comprimido. La instalación en el sistema Ubuntu fue intuitiva y fácil, y la selección de directorios un proceso sencillo. Al comenzar un proyecto de prueba, debes configurar las bibliotecas antes de iniciar en el editor de esquemáticos, con un cambio fácil entre eso y dicho editor.

La primera impresión de la interfaz es que es mucho más simple e intuitiva que sus competidores de código abierto, como usuario formado en Eagle, que nunca se sintió completamente a gusto con KiCAD me sentí inmediatamente como en casa. La curva de aprendizaje está prácticamente ausente, y aunque no todo está en el mismo lugar, el flujo de trabajo y los métodos son lo suficientemente similares como para comenzar sin ningún problema.

Sin nada en particular que construir, me puse primero a diseñar un simple multivibrador para probar el programa, y luego para algo un poco más complejo, un mezclador analógico con un plano a tierra. Inmediatamente se hizo evidente que las bibliotecas de componentes incluidas estaban lejos de ser exhaustivas y, en muchos casos, los símbolos carecían de huellas. No fue un problema, de hecho, dio una oportunidad conveniente de echar un vistazo a los editores de huellas y símbolos para crear un nuevo componente.

Llámame anticuado, pero mi primera prueba simple fue un discreto transistor 2N3904. Era una huella lo suficientemente simple como para crear, pero descubrí que no podía crear el contorno circular TO-92 deseado debido a la falta de capacidad para crear un arco. Tuve que conformarme con una línea une puntos, pero la tomaré. Tal vez debería haber dispuesto los pads en un triángulo en lugar de una línea, pero LibrePCB te permite agregar una huella alternativa con bastante facilidad. En lugar de tratar un paquete como una huella única, puede contener una variedad de huellas y tipos diferentes del mismo componente en uno solo de sus paquetes, por lo que, por ejemplo, mi paquete TO-92 podría contener versiones en línea y triángulo.

Todavía se encuentran algunos problemas

Un problema inesperado se mostró cuando creé el diseño de mi componente. Había seleccionado uno de los resistores SMD de LibrePCB en mi esquemático, pero lo que apareció en la placa fue un componente de orificio pasante (through hole). Comprobar el paquete del componente de stock en la biblioteca de componentes no reveló nada más que la huella SMD en el componente que había seleccionado, pero allí estaba. Creando un nuevo componente resistor SMD y sustituyéndolo por el modelo original trajo la huella correcta en el tablero, pero evidentemente me topé con un bug inherente a lo que todavía es un software alfa.

El objetivo de un paquete CAD de PCB es fabricar una PCB, así que el siguiente paso fue ejecutar una verificación de reglas de diseño y exportar mi diseño. Dado que estamos en víspera del año nuevo chino, no tiene mucho sentido pedir PCBs para un par de proyectos que no quiero de todos modos, pero aún puedo crear un conjunto de Gerbers y echarles un vistazo en gerbv.

La comprobación de reglas de diseño es una nueva característica en la versión 0.1.3 y una molestia es que no guarda los cambios que realizas en los valores predeterminados, pero te advierte de esto y uno espera que esto cambie. Sería bueno tener la opción de cargar y guardar diferentes configuraciones de DRC para satisfacer las diversas demandas de diferentes fabricantes de PCBs. Sin embargo, la exportación de Gerber es extremadamente sencilla, y pronto tuve un conjunto de archivos de la placa que apareció exactamente como esperaba en gerbv. No tengo ninguna razón para creer que si los enviara a un fabricante de PCBs no recibiría en breve un conjunto de PCBs tal y como las esperaría.

¿Está listo para el gran salto?

Es bastante posible usar LibrePCB tal como está diseñado para diseñar una PCB simple y crear los Gerbers para mandarlas a fabricar. Sin duda, puedes intentarlo, pero si bien ha logrado avanzar considerablemente este software, todavía tiene un camino por recorrer. Habrá algunos errores, es evidente que todavía hay características que se implementarán en futuras versiones, y las bibliotecas de stock son poco completas. Las bibliotecas crecerán a medida que la comunidad de usuarios lo haga.

Cada vez que llega un nuevo proyecto de código abierto que realiza la misma tarea que otro software libre establecido, inevitablemente hay voces que lo critican, como si de alguna manera estuviera diluyendo los recursos disponibles para su competidor. No estoy de acuerdo con este punto de vista, ya que veo la diversidad como esencial para el ecosistema, pero vale la pena preguntar qué logrará LibrePCB y dónde encontrará un nicho.

Quizás la respuesta a esa pregunta satisfaga a aquellos preocupados de que pueda restarle importancia a KiCAD, porque después de usarlo siento que sus puntos fuertes se encuentran en una dirección completamente diferente. Hace unos años, el software común en nuestros círculos era Eagle, pero la venta de ese paquete a Autodesk y su posterior traslado a un modelo de suscripción lo ha debilitado. Es poco probable que LibrePCB tiente al usuario profesional de Altium o al usuario de KiCAD establecido, pero su facilidad de migración de la interfaz de usuario para los usuarios de Eagle de hace tiempo, le da una oportunidad con la que KiCAD lucha. Si pueden mejorar esa experiencia y proporcionar una ruta de migración para los proyectos de Eagle en formatos antiguos y nuevos, creo que llegarán a ser los ganadores.

Entonces, ¿deberías instalar LibrePCB? Por supuesto, instálalo, conócelo y contribuye si tiene las habilidades necesarias. ¿Deberías usarlo para diseñar PCB? Ciertamente puedes y no hay daño en intentarlo, pero inevitablemente te encontrarás con una de las limitaciones en la versión actual debido a su etapa inicial. ¿Deberías abandonar tus otras herramientas y pasar a la versión actual de LibrePCB para todo tu trabajo? Probablemente no, a menos que te guste vivir peligrosamente. Creo que LibrePCB ha hecho un muy buen trabajo hasta el momento y creo que existe la posibilidad de obtener un software extremadamente útil en el futuro.


Artículo de Hackaday